Coronavirus : pourquoi les pétroliers européens ont accéléré leur transition énergétique – Les Échos

Le symbole est fort. Cette semaine, Exxon a été exclu du Dow Jones , l’indice qui regroupe les trente valeurs vedette de la Bourse de New York. La première compagnie pétrolière américaine en faisait partie sans discontinuer depuis… 1928. Il y a moins de dix ans, Exxon était encore la plus grosse capitalisation boursière mondiale. Le groupe vaut aujourd’hui douze fois moins qu’Apple.

En Bourse, comme dans les comptes des entreprises, la crise provoquée par la Covid-19 est meurtrière pour le secteur pétrolier. Encore plus que les précédentes, parce qu’elle affecte particulièrement les transports. Les cours du brut sont inférieurs d’un tiers à leur niveau du début de l’année, ceux du gaz sont aussi au plus bas.

Perspectives assombries

Les conséquences sont lourdes. Sur le seul deuxième trimestre, les grandes compagnies internationales ont cumulé quelque 60 milliards de dollars de pertes. Exxon, Total, Shell et les autres ont déprécié la valeur de leurs actifs dans leurs comptes de plus de 50 milliards.

Ce chiffre vertigineux n’a pas d’impact direct sur l’activité des entreprises. Il est le signe éclatant, en revanche, que les perspectives du secteur se sont considérablement assombries. La consommation de produits pétroliers et gaziers s’est quelque peu rétablie par rapport aux plus bas atteints au printemps, au plus fort du confinement. Mais la demande est encore loin d’avoir retrouvé son niveau d’avant-crise, en particulier parce que le transport aérien mettra du temps à se rétablir. La consommation de kérosène est encore inférieure de moitié à la normale, pointe le cabinet IHS Markit.

Le pic de la demande avancé ?

Le nouveau patron de BP, Bernard Looney, s’est même demandé publiquement si le pic de la demande n’était pas déjà passé ! La plupart des experts ne le pensent pas. Mais beaucoup estiment que la date à partir de laquelle la consommation commencera à stagner, avant d’amorcer un inexorable déclin , a été avancée de plusieurs années, peut-être dès 2027 ou 2028.

Investissements dans les renouvelables

Autrement dit, le coronavirus serait en train d’accélérer la transition énergétique. Dans les états-majors des groupes pétroliers européens, c’est le branle-bas-de-combat. Total, Shell, BP… Presque toutes les compagnies du Vieux Continent ont annoncé, au beau milieu de la crise, de nouveaux objectifs, plus ambitieux, pour leurs activités bas carbone. Elles se démarquent de plus en plus de leurs homologues américaines qui restent focalisées sur le pétrole et le gaz.

Alors que les investissements dans les hydrocarbures sont réduits pour préserver la trésorerie, les dépenses dans les énergies renouvelables sont préservées, même si elles restent très faibles par rapport au pétrole et au gaz. En pleine pandémie, Total a annoncé l’acquisition d’un électricien espagnol . Et BP qu’il visait 50 gigawatts de capacités de génération d’électricité en 2030, ce qui en ferait « une grande compagnie électrique », relèvent les analystes d’UBS. Pour la première fois, certains pétroliers comme BP ou l’italien Eni prévoient une baisse de leur production d’hydrocarbures d’ici à quelques années.

« Un scepticisme considérable »

Ce virage vert permet aux pétroliers européens de crédibiliser leur trajectoire de réduction des émissions de CO2, un engagement scruté de près non seulement par les ONG et la société civile, mais aussi, de plus en plus, par certains investisseurs. Ces derniers font preuve pour l’instant « d’un scepticisme considérable » sur leur capacité à dégager des profits aussi importants avec une ferme éolienne qu’avec un champ pétrolier, prévient UBS. Les grands pétroliers doivent encore convaincre.

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