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De la douche mobile au four à pain, l’énergie solaire à concentration se développe – Le Monde

Installé à une dizaine de kilomètres au nord de Rouen, à Montville (Seine-Maritime), Arnaud Crétot peut se targuer d’un titre singulier : il est le premier boulanger solaire d’Europe. Composé de plusieurs dizaines de miroirs orientables sur une surface de 11 mètres carrés, son étrange four à pain permet de concentrer les rayons du soleil sur un caisson, dans lequel la température peut atteindre 400 °C. De quoi produire, si la journée est ensoleillée, 250 kilos de pain par jour en plein été, et 120 kilos en plein hiver.

Fin 2018, avec son CAP de boulanger en poche, ce diplômé de Polytech Nantes lance son entreprise NeoLoco. L’« ingénieur-artisan », comme il se définit, a participé à la conception de son propre four solaire en tant que directeur technique de l’entreprise GoSol, qu’il a découverte en Inde, à la faveur d’un tour du monde destiné à découvrir des alternatives énergétiques. Un four qui lui sert aussi à torréfier des graines locales, vendues comme apéritifs, barres de céréale ou assaisonnements.

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A l’image de la boulangerie d’Arnaud Crétot, plusieurs initiatives sont nées en France ces dernières années autour de l’énergie solaire à concentration. Celle-ci ne doit pas être confondue avec l’énergie solaire photovoltaïque, qui convertit le rayonnement solaire en électricité grâce à des cellules fabriquées à partir de matériaux semiconducteurs. Le solaire thermique, quant à lui, convertit directement le rayonnement solaire en chaleur. Son application la plus connue est le chauffe-eau solaire, qui fonctionne avec des capteurs thermiques vitrés. Le solaire à concentration, ou « solaire thermodynamique », est un dérivé du solaire thermique, et concentre les rayons solaires avec des miroirs pour atteindre rapidement des températures plus élevées.

« Technologie compétitive »

La légende raconte que la concentration solaire fut utilisée par Archimède au IIIe siècle avant J.-C. pour enflammer les voiles des navires romains assiégeant Syracuse. Si de nombreuses expériences ont mis en doute la réalité de ce mythe, il illustre l’intérêt porté depuis des siècles au procédé. Dès le XVIIe siècle, quelques concentrateurs solaires expérimentaux ont été construits, mais leur utilisation à l’échelle industrielle remonte à la seconde moitié du XXe siècle.

C’est la France qui a inauguré, en 1983, la première centrale électrique à concentration solaire, Thémis, servant de modèle à certaines centrales actuelles. Ses 201 miroirs mobiles permettaient de chauffer un circuit rempli de sels fondus à 450 °C, afin de générer de la vapeur pour entraîner une turbine. Aujourd’hui, au niveau mondial, la production d’électricité à partir de centrales solaires à concentration est environ cent fois inférieure à la production solaire photovoltaïque, dont les prix ont chuté.

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