Free prêt à investir 1 milliard pour se verdir – Les Échos

Publié le 21 janv. 2021 à 15:30Mis à jour le 21 janv. 2021 à 16:03

Iliad veut montrer patte verte. La maison mère de Free a présenté jeudi sa « stratégie climat », fruit de deux ans de réflexion et de la mobilisation de 80 salariés, selon son directeur général, Thomas Reynaud. L’opérateur télécoms a trois grandes ambitions : s’approvisionner à 100 % en électricité renouvelable dès cette année, puis ramener à zéro ses émissions directes de CO2 d’ici à 2035 (quinze ans avant l’objectif de l’Accord de Paris), et diminuer « significativement » ses émissions indirectes d’ici à 2050.

Ces objectifs nécessiteront 1 milliard d’euros d’investissement sur quinze ans, dont la moitié sera consacrée à l’achat de nouveaux équipements pour améliorer l’efficacité énergétique des réseaux. C’est en effet là que réside l’essentiel de l’empreinte d’Iliad. En 2019, 60 % des 56.800 tonnes équivalent CO2 du groupe étaient liés à la consommation électrique de ses réseaux fixes et mobiles.

Ceux-ci ont englouti 827 gigawattheures sur l’année – soit l’équivalent d’environ un mois et demi de production d’une centrale nucléaire française. Et la tendance est à la hausse. Comme l’explique Iliad dans son rapport annuel , « en raison des déploiements FTTH et mobile du groupe, et de la croissance des activités d’hébergement », cette consommation a augmenté de 15 % en 2019.

« 5G écolo »

Iliad a identifié de nombreux leviers de progrès : sur ses réseaux, dans ses data centers ou sa flotte automobile… « Chez Free, on agit » est le nouveau mot d’ordre. « On ne souhaite pas s’acheter une virginité carbone en compensant nos émissions », précise Thomas Reynaud, qui assure que 95 % des émissions directes en France et même 98 % en Italie seront éliminés d’ici à 2035. Free ne recourra au financement de « puits de carbone », comme la plantation de forêts, que pour compenser les rares émissions résiduelles.

La « stratégie climat » d’Iliad arrive à un moment où les opérateurs télécoms sont pointés du doigt par les écologistes, qui dénoncent notamment le coût environnemental de la 5G . Les industriels le contestent. « La 5G est une technologie écolo, riposte Thomas Reynaud. Il faut souligner tous les bénéfices environnementaux du numérique. » Mais il leur faut montrer qu’ils sont capables de faire des efforts par ailleurs.

Le défi polonais

La partie sera d’autant plus difficile que le groupe étend ses réseaux en parallèle. Rien qu’en France, Free veut densifier son réseau mobile – actuellement constitué de 19.000 pylônes – pour atteindre 24.000 sites en 2024. En Italie , il continue de déployer à grande vitesse. Et en Pologne, où il vient de mettre la main sur l’opérateur Play , l’équation se complique encore en raison du mix énergétique du pays, dont l’alimentation en électricité repose encore largement sur des centrales à charbon.

Pour l’heure, la Pologne a d’ailleurs été exclue des objectifs affichés. Le groupe se donne un an pour mesurer ses émissions dans le pays et fixer des ambitions locales. « L’énergie électrique est 8 fois plus carbonée en Italie et 16 fois plus en Pologne », relève Thomas Reynaud. Les premiers investissements du groupe dans les énergies renouvelables seront donc très prochainement dévoilés dans la Botte.

« On est coincés entre des déclinistes et un pouvoir politique qui ne fait rien, a regretté Xavier Niel, le fondateur d’Iliad. Quand le pouvoir politique n’a pas le courage de prendre les mesures nécessaires, c’est à la société privée d’avancer, de se saisir du problème sans attendre. » Le patron n’a pas pu s’empêcher de remettre sur la table le sujet du subventionnement des terminaux mobiles par ses concurrents – une pratique contre laquelle il est en guerre, sur des motifs initialement juridiques doublés aujourd’hui d’une critique environnementale.

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